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Introducción

La caña de azúcar, Saccharum officinarum L., es una antigua fuente de energía para los seres humanos y, en épocas más recientes, fue empleada por primera vez en el Sudeste Asiático y en la India Occidental como reemplazo del combustible fósil para vehículos a motor. Alrededor del año 327 A.C. la caña de azúcar era un cultivo importante en la India. Fue introducida en Egipto aproximadamente en 647 D.C. y, casi un siglo más tarde, sería introducida en España (755 D.C.)

 

 

Desde entonces, el cultivo de la caña de azúcar se extendió a casi todas las regiones tropicales y subtropicales. Los portugueses y los españoles la llevaron al Nuevo Mundo a comienzos del siglo XVI. Fue introducida en los Estados Unidos de Norteamérica (Luisiana) alrededor de 1741.

 
Botánicamente, la caña de azúcar pertenece a la tribu Andropogonae de la familia Gramineae, orden Glumiflorae, clase Monocotyledoneae, subdivisión Angiospermae, división Embryophita siphonogama. La sub-tribu es Sacharae y el género, por supuesto, es Saccharum, derivado del Sánscrito “sarkara = azúcar blanca”, que recuerda que la planta llegó desde la India a la región del Mediterráneo.

En el mundo los países que cultivan la caña de azúcar están entre la latitud 36.7 ºN y 31.0 ºS del Ecuador, extendiéndose desde regiones tropicales a subtropicales. La Fig.1 muestra la distribución de la caña de azúcar en el mundo.

  
Distribución Global de la Caña de Azúcar
 
La caña de azúcar ocupa un área de 20.42 millones de hectáreas en todo el mundo, con una producción total de 1333 millones de toneladas métricas (FAO, 2003). El área cultivada con caña de azúcar y la productividad difieren considerablemente de un país a otro (Tabla 1). Brasil tiene la mayor área (5.343 millones de ha), mientras que Australia tiene la mayor productividad promedio (85.1 ton/ha). De los 121 países productores de caña de azúcar, 15 países (Brasil, India, China, Tailandia, Pakistán, Méjico, Cuba, Colombia, Australia, USA, Filipinas, Sudáfrica, Argentina, Myanmar, Bangladesh) concentran el 86.0% del área y el 87.1% de la producción mundial (Tabla 1). Del total de producción de azúcar blanca cristalizada, aproximadamente el 70% proviene de la caña de azúcar y un 30% viene de la remolacha azucarera.

 

Tabla 1. La Caña de Azúcar en el Mundo: Área, Producción y Productividad

 

Country

Area

(million ha)

Production (million tons)

Productivity

(Tons/ha)

Brazil

5.343

386.2

72.3

India

4.608

289.6

62.8

China

1.328

92.3

65.5

Thailand

0.970

64.4

66.4

Pakistan

1.086

52.0

47.9

Mexico

0.639

45.1

70.6

Colombia

0.435

36.6

84.1

Australia

0.423

36.0

85.1

USA

0.404

31.3

77.5

Philippines

0.385

25.8

67.1

Indonesia

0.350

25.6

73.1

Cuba

0.654

22.9

35.0

South Africa

0.325

20.6

63.4

Argentina

0.295

19.2

65.2

Myanmar

0.165

7.5

45.4

Bangladesh

0.166

6.8

41.2

WORLD

20.42

1333.2

65.2

 

La caña de azúcar es un recurso natural renovable, porque es fuente de azúcar, biocombustible, fibra, fertilizante y muchos otros productos y subproductos con sustentabilidad ecológica.

El jugo de la caña de azúcar es utilizado en la producción de azúcar blanca, azúcar completo (Gur) y azúcar centrifugado (de Khandsari). Los principales subproductos de la industria azucarera son el bagazo y las melazas.

Las melazas, el principal subproducto, es la materia prima para las industrias del alcohol y sus derivadas. Actualmente el exceso de bagazo es usado como materia prima para la industria del papel. Además, en la mayoría de los molinos azucareros es factible co-generar energía usando el bagazo de caña como combustible.

 

 

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